Los astronautas perdidos

Jesús Díaz

HISTORIAS DE LA GUERRA FRÍA: Hijo de un modesto agricultor en Klushino, Rusia, Gagarin fue el primer humano en llegar al espacio y orbitar la Tierra. Cuando dijo esa frase, estaba orbitando a 300 kilómetros sobre la superficie terrestre, expresando exactamente el mismo sentimiento que todos y cada uno de los astronautas han tenido desde aquel primer vuelo. Un sentimiento de absoluto asombro ante la belleza de nuestro pequeño planeta. Intentando alcanzar las estrellas, Gagarin y el resto de la Humanidad se dieron cuenta de lo única y preciosa que es la Tierra.

Su hazaña fue increíble. La noticia conmocionó a los Estados Unidos y la NASA se apresuró a lanzar un astronauta al espacio. No fue hasta el 5 de mayo de 1961 cuando Alan Shepard se metió en una cápsula Mercury y se convirtió en el primer astronauta americano. Pero no realizó una órbita completa, como sí lo hizo Gagarin. Siguió una trayectoria balística en su nave, bautizada Freedom 7, describiendo una parábola desde Cabo Cañaveral al espacio exterior, donde voló unos 15 minutos hasta alcanzar 187 kilómetros de altura antes de su amerizaje en el Atlántico. Al contrario que Gagarin y la Vostok 1, que voló de forma totalmente automática, Shepard tuvo control manual parcial sobre la Freedom 7.

No sería hasta el año siguiente cuando los Estados Unidos pondrían un humano en órbita: John Glenn estuvo dando vueltas a la Tierra durante cuatro horas, 55 minutos y 23 segundos en la nave Friendship 7 el 20 de febrero de 1962. Es un dato que pone aún más de relieve el logro del programa espacial soviético, aunque luego perdiera la carrera espacial de forma estrepitosa.

Cinco curiosidades sobre el vuelo de Yuri Gagarin, el primer hombre en el  espacio

Gagarin volvió a la Ciudad de las Estrellas —donde la URSS desarrollaba parte de su programa espacial— para trabajar en diseños de naves reutilizables. Pero nunca más volvió a volar al espacio: después de que Vladimir Komarov muriera el 24 de abril de 1967 en el vuelo de la primera nave Soyuz, a Gagarin —que era el piloto de reemplazo en el caso de que Komarov no hubiera podido realizar el vuelo— no le permitieron ni siquiera entrenar para vuelos espaciales.

Les faltó meterle en una urna de cristal. Los soviéticos no se podían permitir perder a su gran héroe nacional. Que Gagarin hubiera vuelto al espacio era un riesgo demasiado grande.

Fue una decisión inútil, desgraciadamente. Solo unos años más tarde, Gagarin murió en un vuelo rutinario, el 27 de marzo de 1968. Fue una muerte trágica, sin duda, de un verdadero héroe no solo para la Unión Soviética sino para el mundo entero.

EL PELIGRO DE LOS VIAJES ESPACIALES: La muerte de Komarov dejó tocada la moral de Gagarin y el resto de los cosmonautas soviéticos. Hasta ese momento, el público no tuvo conciencia de lo difícil y peligroso que es volar al espacio, algo que ellos tenían muy presente. En una carta conjunta al diario Pravda publicada el 25 de abril, los cosmonautas escribieron que “para los pioneros siempre es más difícil. Recorren caminos desconocidos y esos caminos no son rectos, tienen curvas cerradas, sorpresas y peligros. Pero cualquiera que tome la ruta del espacio nunca la quiere abandonar”. Para Gagarin, este era un sentimiento que pesaba gravemente en su corazón.

Muchos astronautas han muerto desde entonces, tanto en el espacio como en lanzamientos, reentradas o entrenando. Los soviéticos perdieron a Georgy Dobrovolsky, Viktor Patsayev y Vladislav Volkov en 1971 como resultado de una descompresión al desconectar de la estación espacial Salyut 1. Fueron los únicos humanos que murieron en el espacio. Los americanos perdieron 15 astronautas en vuelos por debajo de los 100 kilómetros de altura, siete en el lanzamiento del Challenger (1986), seis en la reentrada del Columbia (2003) y uno en la aeronave X15 (1967). En la reentrada del Columbia, también perdió la vida el astronauta israelí Ilan Ramon.

FUENTE: El Confidencial.

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